O atual bairro do Espinheiro teve origem em terras onde, por volta de 1800, existiam vários sítios numa região conhecida como Matinha. Depois, uma das áreas da localidade passou a ser conhecida como "Beco do Espinheiro" e, mais tarde, quando o povoado já ocupava quase todos os sítios, ficou o nome Espinheiro.

O bairro pertence à 3ª Região Político-Administrativa do Recife (RPA-3), a Noroeste da cidade, limitando-se com os bairros dos Aflitos, Graças, Encruzilhada, Torreão e Santo Amaro. É uma das mais nobres áreas da cidade, desde as primeiras décadas do século XX quando a classe média alta passou a construir ali vários casarões.

Segundo o Censo do IBGE, em 2000 o bairro do Espinheiro tinha os seguintes dados:

População: 8.902 habitantes

Área: 70,2 hectares

Densidade: 126,74 hab./ha