Com sede no Recife, foi criada em 1949, pelo Congresso Nacional, por projeto do sociólogo e então deputado federal Gilberto Freyre. Vinculada ao Ministério da Cultura, dedica-se ao estudo e pesquisas sobre problemas econômicos, sociais e culturais em toda a região do Nordeste brasileiro. Quando de sua criação, era instituto; foi transformada em fundação em 1980. Mantém museus, centro de documentação, editora e outros vários departamentos.